Cuidados de saúde após COVID: The Rise of Telemedicine

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Foto da notícia: Saúde após COVID: A ascensão da telemedicinaPor Cara Murez HealthDay Reporter

TERÇA-FEIRA, 5 de janeiro de 2021 (HealthDay News)

No final de dezembro, a Dra. Ada Stewart pediu a sua equipe que verificasse um paciente que havia faltado a uma consulta.

Ela logo soube que o paciente não tinha transporte para os 45 minutos de carro, então Stewart se ofereceu para conduzir a consulta por telefone.

“Ainda conseguiu muito. Pude ver como estava a diabetes, como se preparavam para a temporada de férias, como realmente se sentiam mentalmente”, disse Stewart, médico de família no Eau Claire Cooperative Health Centres em Columbia, SC e presidente da American Academy of Family Physicians.

Esse é apenas um exemplo de como os médicos estão usando a telemedicina – marcando consultas por telefone ou videochamada – para verificar seus pacientes.

A telemedicina não é nova, mas a pandemia COVID-19 realmente colocou a tecnologia na frente e no centro, com clínicas fechando para certos serviços depois que governos estaduais e locais emitiram ordens de permanência em casa para ajudar a prevenir a propagação do vírus.

E mesmo quando os consultórios médicos estavam aberto, alguns pacientes evitaram consultas em pessoa devido aos temores do COVID-19.

Além de impulsionar a telemedicina, a pandemia também fomentou o surgimento de serviços médicos inovadores, desde a obtenção de receitas pelo correio até testes de vírus drive-through e vacinas em farmácia.

Muitas dessas abordagens inovadoras para a saúde provavelmente perdurarão por muito tempo após o refluxo da pandemia, dizem os especialistas.

“Vimos os benefícios que a telessaúde proporcionou”, disse Stewart. “As pessoas puderam ter acesso aos cuidados de saúde. Pudemos chegar aos nossos pacientes que tinham medo de vir ao consultório para serem atendidos. Realmente proporcionou essa oportunidade de ainda cuidar de nossos pacientes e fazê-lo de forma segura caminho.”

A telemedicina também deu aos médicos a capacidade de manter suas práticas, que de outra forma poderiam ser fechadas enquanto os pacientes ficavam em casa.

“Tivemos que girar”, explicou Stewart. “Sempre conversamos sobre telessaúde e como incorporá-la em nossas práticas”, mas 2020 trouxe a tecnologia para o primeiro plano.

A American Academy of Family Physicians distingue entre telessaúde e telemedicina. A telemedicina, diz a academia, está usando a tecnologia para prestar atendimento à distância, enquanto a telessaúde é a tecnologia e os serviços para prestar esse atendimento à distância.

Antes da pandemia, a telemedicina já estava crescendo nos Estados Unidos, especialmente nos serviços de saúde mental. Mas ainda assim atingiu apenas uma pequena minoria de pacientes, cerca de 4% da população, de acordo com Lori Uscher-Pines, pesquisadora sênior de políticas da organização sem fins lucrativos RAND Corporation, que trabalha para impactar as políticas por meio de pesquisa e análise.

As restrições à entrega de telemedicina foram a principal barreira ao crescimento. Por exemplo, muitos provedores de seguros reembolsariam apenas as visitas de telemedicina em circunstâncias específicas.

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No entanto, “no início da emergência de saúde pública, os pagadores em toda a linha realmente relaxaram as restrições à telemedicina, para que os pacientes pudessem ser atendidos em casa e isso apoiaria o distanciamento social e ajudaria os pacientes a continuarem a receber os cuidados de que precisam”, Uscher- Pines disse. “Como resultado, vimos o uso da telemedicina realmente disparar.”

Melhorar, não substituir, o atendimento presencial

Um estudo publicado recentemente em Rede JAMA aberta avaliaram como os serviços de saúde mudaram em março e abril de 2020, durante o início da pandemia nos Estados Unidos, entre 6,8 milhões de pessoas cobertas por seguros comerciais.

O estudo constatou que o uso de serviços médicos presenciais caiu 23% em março e 52% em abril, e que os serviços de telemedicina cresceram mais de 1000% em março e mais de 4000% em abril.

Isso não significa que a telemedicina substituiu completamente o atendimento presencial: o aumento da telemedicina compensou apenas cerca de 40% do declínio nas consultas.

Antes da pandemia, Deidre Keeves e sua equipe da UCLA Health em Los Angeles vinham tentando fazer com que os médicos aumentassem o uso de visitas por vídeo com modesto sucesso, com uma média de 100 visitas por dia durante vários meses. Mas de março a maio de 2020, eles saltaram para 3.000 a 4.000 visitas por dia, disse Keeves.

Mais recentemente, os médicos da UCLA Health estavam fazendo cerca de 2.700 visitas de telemedicina por dia. Keeves disse que espera que esse ritmo continue sendo a média desse número, mesmo depois que a pandemia estiver sob controle.

Ela vê a telessaúde como benéfica para os pacientes, que economizam tempo e viagens, bem como para os médicos, que podem atingir uma população geograficamente mais ampla.

“Achamos que a telessaúde veio para ficar. Nossos pacientes estão esperando por isso. Nossos médicos estão muito felizes com isso e é um grande caminho para o atendimento”, disse Keeves, que é diretor de aplicativos de saúde conectados da UCLA Health. “Esperamos que cerca de 20% do nosso volume continue sendo por meio da telessaúde.”

Visitas pessoais continuam a ser necessárias sempre que uma pessoa precisa de um procedimento, como uma biópsia, teste de laboratório ou injeção de vacina, disse Keeves. O Telehealth funciona para consultas de acompanhamento, instruções sobre medicamentos e conversas com um profissional de saúde mental.

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A UCLA Health está localizada no sul da Califórnia, uma área de crise atual para COVID-19. Keeves disse que a equipe também está monitorando alguns pacientes com coronavírus em casa com o uso de oximetria de pulso (que mede os níveis de oxigênio no sangue) e check-ins regulares com médicos.

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“Nós, da UCLA Health, não achamos que as visitas por vídeo sejam um substituto para os cuidados pessoais”, enfatizou Keeves. “Não estamos usando tecnologia para substituir a relação médico-paciente. Estamos usando tecnologia para complementar e apoiar essa relação.”

Válvula de segurança direta ao consumidor

O que é conhecido como telemedicina “direta ao consumidor” também estava crescendo antes da pandemia, acrescentou Uscher-Pines. Isso envolve o agendamento de uma consulta com um médico que trabalha para um provedor de serviços apenas online. Normalmente é usado quando alguém tem uma doença aguda leve, não uma condição severa.

Uscher-Pines foi o autor de um estudo que apareceu recentemente no Journal of Medical Internet Research. O estudo se concentrou nas experiências de um desses fornecedores de telemedicina, chamado Doctor On Demand, um provedor nacional de serviços de telessaúde.

Os pesquisadores compararam os dados de fevereiro a junho de 2019 e de fevereiro a junho de 2020. Eles descobriram que o volume total de visitas aumentou de março a 7 de abril de 2020, 59% acima da linha de base, antes de cair para 15% acima da linha de base durante a semana de junho 2, 2020. O crescimento não foi normalmente impulsionado por preocupações COVID-19, mas sim por visitas por questões de saúde comportamental e doenças crônicas.

Desta forma, “os serviços de telessaúde podem desempenhar um papel como uma ‘válvula de segurança’ para pacientes que têm dificuldade de acesso a cuidados durante uma emergência de saúde pública”, concluiu o estudo.

Farmácias também preenchem lacunas

Outras inovações que se expandiram durante a pandemia variam de testes drive-through de COVID-19 a vacinações baseadas em farmácias para crianças mais novas.

Em agosto, o Departamento de Saúde e Serviços Humanos (HHS) dos Estados Unidos autorizou farmacêuticos licenciados pelo estado a vacinar crianças de 3 anos ou mais. Isso se seguiu a um relatório do Centro de Controle e Prevenção de Doenças dos Estados Unidos, publicado em maio de 2020, que encontrou uma “queda preocupante” nas imunizações de rotina para crianças.

“O que adoro na farmácia é que realmente nos tornamos um ponto de acesso essencial para as pessoas quando muitas outras coisas poderiam ter sido fechadas”, disse Sandra Leal, presidente eleita da American Pharmacists Association e vice-presidente executiva da SinfoniaRx, que trabalha com planos de saúde para fazer revisões abrangentes de medicamentos com pacientes por meio da telessaúde.

Outra mudança que Leal observou é que os farmacêuticos agora podem realizar testes COVID-19 em suas comunidades. Em abril, o HHS permitiu que farmacêuticos licenciados testassem pacientes para COVID-19.

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Como a pandemia forçou o fechamento de consultórios, a equipe do SinfoniaRx trabalhou com os pacientes não apenas para fazer o trabalho normal de garantir que eles não tivessem dúvidas sobre medicamentos, mas também para falar sobre o COVID-19.

“Estamos descobrindo que muitas pessoas têm muitas dúvidas sobre COVID e a pandemia, e vacinas e quando elas estarão disponíveis para elas”, disse Leal. “Estamos realmente tentando resolver essas preocupações.”

Pedir receitas pelo correio é um serviço que existe há muito tempo, disse Leal. Em maio, o Wall Street Journal relataram que as prescrições por correspondência aumentaram 21% em relação ao ano anterior durante a última semana de março. Ainda assim, Leal disse que os pacientes estão preocupados com os atrasos nos correios, o que pode ser um grande problema para pessoas com certas condições, como pessoas com diabetes tipo 1 que precisam de insulina.

O futuro depende da política

A pandemia COVID-19 destacou as desigualdades na saúde e a mudança para uma aceitação mais ampla da telemedicina é uma oportunidade para melhorar os cuidados de saúde nos Estados Unidos, disse Stewart. Ela gostaria de ver a continuidade da telemedicina, junto com a infraestrutura de tecnologia para garantir que os cuidados de saúde sejam equitativos.

Uscher-Pines disse que pode ser difícil retornar ao status quo pré-pandêmico, com seu foco em consultas, porque os provedores e pacientes agora estão familiarizados e apreciam a conveniência da telemedicina.

“Acho que o que acontece com a telemedicina realmente depende de como o ambiente político evolui”, disse ela. “Há muitas ações em andamento tanto em nível estadual quanto federal agora sobre a política de telemedicina, e muitas estratégias sobre o que deve permanecer permanente e o que deve voltar”.

Mais Informações

Os Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA têm mais informações sobre telemedicina durante o COVID-19.

FONTES: Ada Stewart, MD, médica de família, Eau Claire Cooperative Health Centers, Columbia, SC, e presidente, American Academy of Family Physicians; Lori Uscher-Pines, PhD, pesquisadora sênior de políticas e gerente de garantia de qualidade de pesquisa, RAND Corporation; Deidre Keeves, PT, diretor de aplicativos de saúde conectados, UCLA Health, Los Angeles; Sandra Leal, PharmD, vice-presidente executiva, SinfoniaRx e presidente eleita, American Pharmacists Association; Rede JAMA aberta, 5 de novembro de 2020, online; Journal of Medical Internet Research, 15 de dezembro de 2020, online; Departamento de Saúde e Serviços Humanos dos EUA, 19 de agosto de 2020; American Pharmacists Association, 4 de novembro de 2020; Wall Street Journal, 12 de maio de 2020

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